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Terapia de plasma convaleciente, la nueva esperanza para tratar el COVID-19

Por Neyssa García Toucet | The LatinOH

Cinco pacientes en Estados Unidos (EE.UU) comenzaron a recibir un tratamiento con plasma convaleciente en Nueva York y Houston, mientras otros cientos se encuentran listos para comenzar con este nuevo tratamiento. ¿Será este el tratamiento que tanto se espera para tratar el coronavirus (COVID-19)?

Según reporta USA Today, aún cuando se desconoce si el plasma, derivado de la sangre de las personas que se recuperaron de COVID-19, ayudará a combatir la enfermedad causada por el nuevo virus, este esfuerzo pasó a ser de una idea, a un programa mundial totalmente organizado por investigadores médicos. Además, en semanas, los médicos podrán conocer si realmente es efectivo.

De lograrlo, representará un gran paso en la investigación científica con la lucha en contra del COVID-19. “Nuestros tratamientos comenzaron el sábado”, dijo Ania Wajnberg, una internista en el Centro Médico Mount Sinai en la ciudad de Nueva York que dirige su programa de Suero Anticuerpo.

Solo cuatro días antes, el 24 de marzo, la Administración de Alimentos y Medicamentos de EE.UU. comenzó a permitir a los investigadores solicitar autorización de emergencia para probar si el plasma ayuda.

¿Qué es el plasma?

El plasma es el líquido casi transparente que queda después de que los glóbulos rojos y blancos y las plaquetas se eliminan de la sangre. Contiene anticuerpos que pueden combatir enfermedades.

Para Wajnberg y miles de otros médicos en todo el mundo, “nada se siente lo suficientemente rápido. El periódico chino salió hace días, pero los días me parecen años ahora”, dijo Wajnberg, refiriéndose a un artículo publicado el 27 de marzo en el Journal of the American Medical Association que describió una prueba de plasma convaleciente en cinco pacientes críticos en Shenzhen, China.

Una de las primeras pruebas de anticuerpos COVID-19 en los EE.UU. Se está utilizando en pacientes recuperados en la ciudad de Nueva York para determinar si produjeron una gran cantidad de anticuerpos. Si es así, podrían donar su plasma rico en anticuerpos para ayudar a otros a generar una respuesta inmune.

El Methodist Hospital en Houston comenzó a reclutar donantes de plasma el viernes y le dio las primeras transfusiones de plasma a un paciente con COVID-19 al día siguiente.

Es una apuesta de tiempo, energía y dinero, dijo William Schaffner, profesor de medicina preventiva y enfermedades infecciosas en la Facultad de Medicina de la Universidad de Vanderbilt en Nashville, Tennessee.

La terapia plasmática convaleciente tiene una historia mixta de éxito. Es lento, costoso y difícil de implementar a gran escala. Aun así, Shaffner está totalmente a favor. “Cualquier puerto es bueno en una tormenta, y tenemos una gran tormenta allá afuera”, dijo.

El proyecto, denominado Proyecto Nacional de Plasma Convaleciente COVID-19, publicó un protocolo para ensayos clínicos en su sitio web. “El mundo lo está descargando”, dijo Arturo Casadevall, uno de los organizadores del proyecto y presidente de microbiología molecular e inmunología en la Escuela de Salud Pública Bloomberg de Johns Hopkins.

El plasma se recoge de pacientes que se recuperaron de COVID-19. Cada uno dona una pinta de sangre. Los glóbulos rojos y blancos se separan y se vuelven a colocar en el torrente sanguíneo del donante, mientras que el plasma sanguíneo, rico en anticuerpos contra el virus, se mantiene a un lado.

El donante y el paciente deben ser de tipos de sangre compatibles, y el plasma se analiza para detectar múltiples enfermedades, incluidos COVID-19, VIH y hepatitis, para garantizar que no se puedan transferir.

El plasma mostró resultados prometedores en el pequeño estudio chino publicado como preimpresión el 27 de marzo. Otra preimpresión, publicada el 16 de marzo, sobre el tratamiento con plasma en 10 pacientes gravemente enfermos en Wuhan, China, encontró resultados similares.

Las preimpresiones son documentos publicados en sitios de acceso abierto en línea antes de que hayan pasado por el riguroso proceso de revisión científica por pares, por lo que la información se puede compartir rápidamente. Durante la crisis de COVID-19, han sido cruciales en la difusión rápida de datos esenciales.

En ambos estudios, casi todos los pacientes también recibieron antivirales y otros tratamientos, lo que dificulta saber en un grupo de solo 15 pacientes qué ayudó específicamente.

Por ahora, la terapia de plasma es una de las pocas opciones para los médicos cuando los pacientes críticos “no tienen mucho tiempo”, dijo Eric Salazar, investigador principal del Departamento de Patología y Medicina Genómica del Hospital Metodista e Instituto de Investigación de Houston.

“La terapia con suero convaleciente podría ser una ruta de tratamiento vital porque, desafortunadamente, hay relativamente poco para ofrecer a muchos pacientes, excepto la atención de apoyo”, dijo Salazar.

Nadie anticipa que el tratamiento tendrá un “efecto similar a Lázaro en los realmente enfermos”, advirtió Michael Joyner, quien trabajó para establecer ensayos en la Clínica Mayo en Rochester, Minnesota, donde es profesor de anestesiología.

“Lo más probable es que la pendiente del declive del paciente disminuya gradualmente y que puedan ser destetados de la ventilación”, dijo.

La idea de dar plasma sanguíneo a pacientes desesperadamente enfermos de personas que se recuperaron de la misma enfermedad tiene más de un siglo de antigüedad y se utilizó por primera vez para tratar a un niño alemán que padece difteria.

Ahora, se ha convertido en un esfuerzo internacional, que muestra la capacidad de los científicos para autorganizarse a una velocidad inimaginable incluso hace tres meses. Hasta el lunes, más de 100 investigadores y 40 hospitales grandes en 20 estados están involucrados en el esfuerzo de llevar el plasma sobreviviente a ensayos clínicos, según los líderes del proyecto.

Resalta, que otros países se están uniendo a lo que comenzó como un esfuerzo de base por parte de médicos y científicos. “Trajimos al Reino Unido durante el fin de semana. Irlanda también”, dijo Casadevall, quien co-escribió el artículo el 13 de marzo.

Cuando una persona se infecta con COVID-19, el cuerpo crea proteínas sanguíneas llamadas anticuerpos para atacar el virus, dijo Mark Slifka, un inmunólogo viral de la Universidad de Ciencias y Salud de Oregón en Portland.

“Cuando el cuerpo monta una respuesta de anticuerpos, elimina el virus y luego mantienes esa respuesta de anticuerpos”, dijo Slifka, quien estudia la memoria inmunológica del cuerpo después de la vacunación o infección.

Dependiendo de la enfermedad, el cuerpo sigue produciendo esos anticuerpos durante semanas o meses. Nadie sabe cuánto tiempo permanecerán los anticuerpos contra COVID-19 en el torrente sanguíneo, pero el trabajo en coronavirus similares sugiere que es al menos un año, dijo.

El proyecto de plasma COVID-19 conecta a los donantes con los enfermos a través de un sitio web

El plasma se toma de personas que estuvieron expuestas o contrajeron COVID-19 hace aproximadamente tres semanas y se recuperaron. Ese parece ser el tiempo que el cuerpo requiere para montar una fuerte respuesta inmune al virus.

Las personas que dieron positivo para COVID-19 y se recuperaron completamente pueden registrarse en el sitio web del Proyecto Plasma para ver si son elegibles y si hay un programa de donación de plasma cerca de ellos.

Casi todas las personas que descubrieron que son positivas para los anticuerpos contra el virus y que son elegibles para donar plasma se han ofrecido a hacerlo. “Ese ha sido un punto brillante en todo esto, todos quieren ayudar. Es agradable de ver “, dijo Wajnberg.

Por el momento, los médicos esperan saber rápidamente cuánto plasma se requiere. Mientras tanto, los  pacientes reciben una o dos unidades de plasma, aproximadamente una o dos pintas.

En Mount Sinai, un comité está decidiendo los candidatos correctos para un posible tratamiento. Solo se consideran pacientes hospitalizados con enfermedad clínica grave. Aquellos que obtienen el plasma son rastreados meticulosamente para ver su impacto.

Si ayuda, los científicos esperan construir un grupo de plasma para todos los tipos de sangre que se pueden administrar a pacientes gravemente enfermos.

“Tal vez en unas pocas semanas, podamos informar a nuestros primeros 10 o 20 pacientes”, dijo Wajnberg.

El ‘plan de distribución nacional’ del Proyecto Plasma está en curso para encontrar ‘muchos donantes’. La sangre de un donante es suficiente para dar a no más de uno o dos receptores. “Necesitaremos muchos donantes”, dijo Wajnberg.

El Proyecto Plasma está trabajando en el problema, y ​​”mientras hablamos, se está trabajando en un plan nacional de distribución (para el plasma)”, dijo Joyner.

Este esfuerzo es un ejemplo de cómo los investigadores médicos se autorganizan frente a la pandemia de COVID-19. El proyecto ha continuado con una ayuda “excelente” de la FDA, dijo Casadevall, pero no cuenta con el liderazgo del gobierno.

“Lo que no se ha materializado es un coordinador federal”, dijo Casadevall. El esfuerzo es guiado por un comité ejecutivo de la Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinai, la Escuela de Medicina de la Clínica Mayo, la Escuela de Medicina de la Universidad de Washington en St. Louis, la Universidad Estatal de Michigan y la Universidad Johns Hopkins. El grupo convoca reuniones por conferencia telefónica una o dos veces por semana.

El lema no oficial del proyecto refleja el impulso de los médicos para hacer todo lo posible para combatir el virus: “No permita que lo que no puede hacer interfiera con lo que puede hacer”.

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